לעומת הכימיה המודרנית אשר משתמשת בטבלת אלמנטים שמבדילה בין חומר למשנהו, פילוסופיות קדומות השתמשו בקונספט האלמנטים על מנת לתאר דפוסים בטבע. המושג "אלמנט" באותן פילוסופיות מתאר מצב או דרגה.

ישנן כמה מערכות אלמנטים עיקריות אשר פילוסופיות שונות מסתמכות עליהן, כולן בנויות על עקרון של ארבעה או חמישה אלמנטים עיקריים.

סין - וו קסינג(חמשת הפזות\אלמנטים\תנועות\צעדים)
האלמנטים ע"פ המסורת הסינית הם:
מתכת - ג'ין
עץ - מו
מים - שוי
אש - הואו
אדמה - טו

המערכת שומשה לתיאורן של אינטראקציות ויחסים בין תופעות,
היא יושמה בתור בסיס ברוב המגמות המוקדמות של סין - גאומנסיה, פאנג שוי, אסטרולוגיה, רפואה סינית מסורתית, מוזיקה, אסטראטגיה צבאית ואומנויות לחימה.


יפן - גודאי
קונספט חמשת האלמנטים ביפן הושפע רבות מהבודהיזם, האלמנטים של המסורת היפנית ידועים במערב בעיקר בגלל כתבו של מיאמוטו מוסאשי "גורין-נו-שו" ספר חמשת הטבעות, בו הוא מסביר על אספקטים שונים של סיף ומיחס לכל אחד מהם אלמנט.
האלמנטים ע"פ המסורת היפנית הם:
אדמה - צ'י \ טסוצ'י
מים - סוי \ מיזו
אש - קה \ הי
רוח - פו \ קאזה
שמים \ גן עדן(אם כי מתורגם בתור ריק) - קו \ סורה

האלמנטים הם בסדר עולה של עוצמה, ולפעמים מוסיפים להם עוד אלמנט שישי אשר מייצג מודעות - שיקי.

יוון -
האלמנטים היוונים\הקלאסיים(מערביים) הם:
אש, אדמה, אוויר ומים.
האלמנטים במסורת היוונית, מלפני תקופתו של סוקרטס, במדע וברפואה מייצגים את המישורים של היקום המכיל את הכל.
משמעותה של המילה היוונית העתיקה לאלמנט(סטויצ'יון) היה אות(מהאלף בית), היחידה הבסיסית ממנה בנויה מילה.
באסטרולוגיה המערבית קונספט ארבעת האלמנטים הקלאסיים שרד מהתקופה העתיקה ועד היום, 12 המזלות מחולקים לארבעה אלמנטים. (מזלות האש: טלה, אריה, קשת. מזלות האדמה: שור, בתולה, גדי. מזלות האוויר: תאומים, מאזנים, דלי. מזלות המים: סרטן, עקרב, דגים.)
רוב האסטרולוגים המודרניים עדיין רואים בארבעת האלמנטים חלק משמעותי בפירושה של הטבלה האסטרולוגית.
בטארוט הגביעים, חרבות, מטות ופנטקלים מיוחסים למים, אוויר, אש ואדמה, ובקלפי המשחק המודרניים הם מיוחסים ללבבות, פיקות(עלים), תלתנים, ויהלומים.
הפילוסוף היווני אריסטו הביא את הרעיון של אלמנט נוסף, האלמנט החמישי אשר מכונה "את'ר", בעקבות המחשבה שארבעת האלמנטים הם ארציים וברי שינוי, הכוכבים שאינם משתנים חייבים להיות בעלי אלמנט אחר, אשר אינו משתנה, אלמנט מעודן ועליון נוסף.

רעיון האלמנטים במערב היה עקבי בעיקר באירופה, הוא שרד את ימי הביניים ועד התקופה המודרנית המוקדמת.
כפי שההנחה של אריסטו ביססה את השקפת עולמם של היוונים, רעיון האלמנטים ביסס את השקפת עולמם של האירופאים בתקופת ימי הביניים.
הכנסיה הקטולית הרומאית הייתה בעד תפיסת האת'ר של אריסטו בגלל שהיא תמכה בהשקפה הנוצרית שהחיים הארציים זמניים וגן העדן הוא נצחי.

טיבט -
ע"פ המסורת הטיבטית הבודהיסטית(ע"פ תנועת בון של הבודהיזם הטיבטי) חמשת התהליכים האלמנטליים הם:
אדמה
מים
אש
אוויר
חלל

האלמנטים חיוניים לכל התופעות הקיימות או ה"סקאנדות"(חלקים של העצמי).
שמות האלמנטים מקושרים לחוויות חושיות שונות של העולם הטבעי. שמות האלמנטים סמליים וקשורים לאיכויות ו\או מצבים של פעולה באנלוגיה. התהליכים האלמנטליים הם מטאפורות הבסיס לעבודה עם כוחות אנרגטיים חיצוניים, פנימיים וסודיים. חמשת התהליכים האלמנטליים בחיוניות הטהורה שלהם טבועים בזרימת האנרגיה, מקשרים את שלושת הגופים(טריקאיה) והם היבטים של אנרגיה קדמונית.

בודהיזם הקדום -
ארבעת האלמנטים ע"פ המסורת הבודהיסטית הקדומה הם:
אדמה - פאטהאוי דהאטו
מים - אפו דהאטו
אש - טג'ו דהאטו
אוויר - ואיו דהאטו

ארבעת האלמנטים של הבודהיזם הקדום הם הבסיס של ההבנה והשחרור העצמי מכל סבל.
ע"פ הטקסטים הכי קדומים של הבודהיזם ששרדו עד היום(הפאלי קאנון), האלמנטים הכי בסיסיים הם בדרך כלל ארבעה אלמנטים, אך לעיתים מתווסף אליהם אלמנט חמישי ואף שישי.
ארבעת האלמנטים העיקריים בטקסטים הקאנוניים מתייחסים לאלמנטים גם בתור חיצוניים(אשר מחוץ לגוף), וגם בתור פנימיים(בתוך הגוף), לכל חלק בגוף יש ייחוס לאלמנט מסויים, וכך גם לכל דבר מחוץ לגוף.
ארבעת האלמנטים האלה מתוארים כ"עיקריים"\בסיסיים ואינם ניתנים לפירוק חלקיקי נוסף, ולכל אלמנט מתוכם יש את שלושת האחרים בתור גורם נגדי.

בנוסף לארבעת האלמנטים הבסיסיים אשר אינם ניתנים לפירוק, בפאלי קאנון מופיעים גם האלמנט החמישי והשישי:
אלמנט החלל - אקאסה דהאטו
אלמנט המודעות - ויואננה דהאטו

ויקה -
הויקאנים מאמינים בחמשת האלמנטים הקלאסיים(אש,אדמה,אוויר,מים ואת'ר\נפש) אך בניגוד ליוונים הם מתיחסים לאלמנטים באופן סמלי בלבד. קודקודיו של כוכב מחומש(פנטגרם) מסמלים את חמשת האלמנטים.